A Quarta-feira de Cinzas é o primeiro dia da Quaresma no calendário Cristão ocidental (Católico). As cinzas que os Cristãos Católicos recebem neste dia são um símbolo para a reflexão sobre o dever da conversão, da mudança de vida, recordando a passageira, transitória, efêmera fragilidade da vida humana, sujeita à morte.

Ela ocorre quarenta dias antes da Páscoa (sem contar os domingos) ou quarenta e seis dias (contando os domingos). Seu posicionamento no calendário varia a cada ano, dependendo da data da Páscoa. A data pode variar do começo de fevereiro até a segunda semana de março.

Igreja Católica Apostólica Romana

A origem deste nome é puramente religiosa e a Igreja Católica Apostólica Romana trata a Quarta-feira de Cinzas como um dia para se lembrar a mortalidade.

Neste dia, é celebrada a tradicional missa das cinzas que utiliza neste ritual as cinzas da queima dos ramos abençoados no Domingo de Ramos do ano anterior misturada com água benta. De acordo com a tradição, o celebrante desta cerimônia utiliza essas cinzas úmidas para sinalizar uma cruz na fronte de cada fiel, proferindo a frase “Lembra-te que és pó e que ao pó voltarás” ou a frase “Convertei-vos e crede no Evangelho”. Normalmente a cinza é deixada na testa até ao pôr do sol, quando é lavada. Esse simbolismo relembra a antiga tradição do Médio Oriente de jogar cinzas sobre a cabeça como símbolo de arrependimento perante Deus (como relatado diversas vezes na Bíblia).

No Catolicismo Romano é um dia de jejum e abstinência. A Igreja Católica aconselha os fiéis a fazerem jejum e a não comerem carne na Quarta-feira de Cinzas (e na Sexta-feira Santa). Esta tradição já existe há muitos anos e tem como propósito fazer com que os fiéis tomem parte do sacrifício de Jesus. Assim como Jesus se sacrificou na cruz, aquele que crê também pode fazer um sacrifício, abstendo-se de uma coisa que gosta, neste caso, a carne.

Igreja Ortodoxa e rito ambrosiano da Igreja Católica Romana

Como é o primeiro dia da Quaresma, ele ocorre um dia após o Carnaval. A Igreja Ortodoxa não observa a Quarta-feira de Cinzas, começando a quaresma já na segunda-feira anterior a ela, enquanto no rito ambrosiano da Igreja Católica Romana a Quaresma começa no próximo domingo e o Carnaval continua até o sábado, chamado Sabato Grasso (“Sábado Gordo”) e não se celebra a Quarta-feira de Cinzas.